XIN ZHAO

ร่ำลือกันว่าเขาไม่เคยพ่ายแพ้ในการดวลแบบหนึ่งต่อหนึ่งเลยแม้แต่ครั้งเดียว ซินเฉาใช้เวลาส่วนใหญ่ในชีวิตของเขาไปกับการต่อสู้กับคู่ฝีมือที่ท้าทายมากขึ้นเรื่อย ๆ บางส่วนจากเศษเสี้ยวที่เก่าแก่ที่สุดในความทรงจำของเขานั้นเป็นเรื่องของวิสเซโร เรือประมงสัญชาติไอโอเนียจากชายฝั่งแห่งเร็คคอนที่เขาเคยทำงานอยู่ ในฐานะเด็กฝึกงานบนเรือผู้ขยันขันแข็ง เขาน้อมรับคำสั่งทุกประการของเหล่าผู้อาวุโสโดยไม่มีบกพร่อง—ตั้งแต่เรื่องทำความสะอาดดาดฟ้าเรือที่เต็มไปด้วยคราบเปรอะเปื้อนไปจนถึงการแก้ไขตาข่ายที่กำลังพันกันยุ่งเหยิง—เด็กชายรื่นรมย์ไปกับความสงบสุขในช่วงเวลานั้นจริง ๆ… จนกระทั่งวันที่พวกเขาพลั้งเผลอล่วงล้ำลึกเข้าไปในน่านน้ำของดินแดนอื่นเข้านั่นแหละ

slotxo

เรือสลัดหลวงจากน็อกซัสคู่หนึ่งไล่ตามจับกุมเรือเล็กของพวกเขาได้สำเร็จ ผู้บัญชาการของเรือดังกล่าวร่ายสรรเสริญเกียรติยศอันยิ่งใหญ่ของจักรวรรดิพวกเขาทันทีที่ก้าวขึ้นมาบนเรือประมง ก่อนจะอ้างสิทธิในวิสเซโรและเหล่าลูกเรือของมันว่าได้ตกเป็นทรัพย์สมบัติของเขาโดยชอบธรรมแล้ว พวกลูกเรือส่วนใหญ่เป็นชาวประมงสูงวัย ไม่เหมาะสำหรับงานด้านการทหารสักนิด แต่ถึงอย่างนั้นพวกเขาก็ยังต้องถูกนำตัวกลับไปยังเขตแดนของน็อกซัสอยู่ดี

หลังจากอดทนผ่านการเดินทางอันยากลำบากเพื่อข้ามผ่านพื้นที่ทะเลเปิดมาได้สำเร็จ ซินเฉาก็ได้พบว่าตัวเองถูกพามาอยู่ในดินแดนใหม่ที่แตกต่างออกไปอย่างสิ้นเชิง สถานที่แห่งนี้ไม่มีความงดงามอันแสนประณีตในผืนน้ำ ไม่มีเวทมนตร์ในต้นไม้ใบหญ้า มีเพียงซุ้มประตูใหญ่โตมหึมาและแนวกำแพงป้อมปราการหินแบบที่เขาไม่เคยเห็นที่ใดมาก่อนเรียงรายไปตลอดบนท้องถนน และผู้คนกับคับคั่งแออัดกันอยู่ในทั่วทุกตารางนิ้ว เขาได้พบว่าสถานที่แห่งนี้คือนครหลวงแห่งน็อกซัส และเป็นที่นี่เองซึ่งบุรุษผู้เป็นที่รู้จักกันในนาม “เจตจำนงค์มืด” ปกครองดินแดนอันไพศาลของจักรวรรดิอยู่ เมื่อถูกแยกออกจากพวกลูกเรือวิสเซโรคนอื่น ๆ และหมดหวังที่จะได้กลับบ้านไปเรียบร้อยแล้ว ซินเฉาก็ได้เข้าไปทำงานรับใช้ชายผู้ที่จับเขามาเป็นนักโทษนับตั้งแต่นั้น

ดูเหมือนว่าทักษะในการใช้หอกของเขาจะไม่ได้ถูกมองข้ามไปเฉย ๆ ไม่นานหลังจากนั้นเขาก็ได้รับโอกาสถึงการใช้ชีวิตที่ดีขึ้น—พร้อมด้วยอาหารแบบที่เสิร์ฟมาในถาด—เพื่อเป็นการแลกเปลี่ยนกับความสามารถในศิลปะการต่อสู้ของเขา น็อกซัสนั้นเชิดชูผู้ที่เข้มแข็ง และผู้อุปถัมภ์ของเขาก็ลงความเห็นว่าซินเฉานั้นเป็นนักสู้ที่ยอดเยี่ยม

เมื่อไม่มีอะไรจะเสียอีกแล้ว ชายหนุ่มจึงยอมรับข้อเสนอ เขาทิ้งเสื้อผ้าเก่า ๆ ของตัวเองไปเพื่อรับเอาชุดเกราะหยาบ ๆ มาสวมใส่ และก้าวเข้าสู่สังเวียนของนักสู้มืออาชีพ

อันที่จริงแล้ว นี่ช่างเป็นรูปแบบความบันเทิงที่ประหลาดแท้ นับรบผู้ห้าวหาญผู้เป็นที่รู้จักในนามที่ซึ่งห้าวหาญยิ่งกว่า ต่างดาหน้าเข้าห้ำหั่นกันภายใต้สายตาของฝูงชนผู้หิวกระหาย ซึ่งมักจะส่งเสียงร้องเชียร์ให้แก่ทักษะอันโดดเด่นและความตระการตาบนเวทีประลองเช่นกันกับที่พวกเขามักจะทำเมื่อเห็นโลหิตสาดกระจาย ซินเฉาภายใต้นาม “วิสเซโร” ได้ถูกส่งทะยานขึ้นสู่ความสำเร็จอย่างรวดเร็ว เพียงไม่นานทุกนัดการแข่งขันของเขาก็ทำให้ที่นั่งในอารีน่าแน่นขนัด… เช่นเดียวกับเม็ดเงินที่แน่นขนัดอยู่ในกระเป๋าของผู้สนับสนุนเขาด้วย เพียงแค่ช่วงสองสามปีสั้น ๆ วิสเซโรก็ได้กลายเป็นนามที่ถูกยกย่อง—นามที่เหล่าผู้ชมพากันหลงใหล และเหล่านักสู้มืออาชีพคนอื่นต้องยำเกรง

แต่ว่าโชคดีนี้ก็หาได้คงอยู่ยาวนานนัก

ไกลออกไปจากแวดวงการต่อสู้อันน่าดึงดูดของเหล่ามืออาชีพนั้น จักรวรรดิกำลังเผชิญหน้ากับช่วงเวลาที่ยากลำบากอยู่ เมื่ออริประเทศเริ่มรุกรานเข้ามายังอาณาเขตของพวกเขา ปลุกระดมให้เกิดการกบฏขึ้นตลอดแนวชายแดนของน็อกซัส มีข่าวลือว่าเจตจำนงมืดกับเหล่าที่ปรึกษาของเขาได้เสนอผลตอบแทนเป็นทองคำให้แก่บรรดาผู้ที่ครอบครองพวกทหารรับจ้าง นักโทษ หรือนักสู้มืออาชีพทั้งหลาย สำหรับการปล่อยตัวพวกคนในปกครองออกมาเพื่อเกณฑ์เป็นทหารสำหรับรับมือกับศึกที่จักรวรรดิกำลังเผชิญอยู่ และด้วยการจับไม้จับมือกับผลตอบแทนอื่น ๆ อีกเล็กน้อย ซินเฉากับพวกเพื่อน ๆ ของเขาก็ถูกขายออกไป และถูกพาลงเรือโดยสารมุ่งหน้าไปทางตะวันตกทันที

ณ สถานที่แห่งนี้ ป้อมปราการชายฝั่งแห่งคาลสตีด แม้แต่นามและชื่อเสียงของนักสู้มืออาชีพที่โด่งดังที่สุดก็มีค่าเพียงน้อยนิดเท่านั้น พวกเขาถูกม้วนเข้าสู่สมรภูมิและต้องเผชิญหน้ากับกองกำลังระดับหัวกะทิของราชาจาร์วานที่สามแห่งเดมาเซีย ผู้ซึ่งตัดสินพระทัยแน่วแน่ว่าจะสกัดกั้นอิทธิพลของน็อกซัสในดินแดนวาโลแรนเอาไว้เท่านี้… และซินเฉาก็ได้เรียนรู้ตอนนั้นเองว่าสงครามจริงช่างแตกต่างกับการดวลในสนามประลองอย่างสิ้นเชิง

ในขณะที่พวกอดีตนักสู้มืออาชีพส่วนใหญ่ละทิ้งสนามรบไปเมื่อเผชิญหน้ากับความพ่ายแพ้อันไม่อาจหลีกเลี่ยง ซินเฉากลับยังคงยืนหยัด อาบย้อมคมหอกของเขาด้วยโลหิตของข้าศึกนับร้อย จนกระทั่งเมื่อกองกำลังแนวหน้าหัวใจสิงห์ของราชา—ซึ่งบางส่วนในกลุ่มนี้แอบชื่นชมในฝีมือของเขาอยู่เงียบ ๆ ด้วย—ล้อมเขาเอาไว้ได้ในที่สุด ซินเฉาก็ยังคงปฏิเสธที่จะวิ่งหนี เขายืนหยัดด้วยความทระนง พร้อมรับการลงดาบที่จะมาปลิดชีพตนเองอย่างเต็มใจ

อย่างไรก็ตาม ราชาจาร์วานทรงมองเรื่องนี้ต่างกันออกไป ไม่เหมือนกับพวกฝูงชนในลานประลอง ราชาแห่งเดมาเซียไม่ทรงเห็นความสำราญอันใดจากการเข่นฆ่าที่ไร้ความหมาย พระองค์มอบอิสรภาพให้แก่เหล่าทหารของน็อกซัสผู้พ่ายแพ้ ตราบเท่าที่พวกเขาสาบานว่าจะปล่อยคาลสตีดไปแต่โดยดี ความเมตตานี้สร้างความประหลาดใจให้แก่ซินเฉามาก เขาได้แต่หวนนึกถึงสิ่งที่รออยู่เบื้องหลังในน็อกซัส เขาอาจสามารถหวนย้อนกลับไปสู่สังคมที่ซึ่งชีวิตของเขามีความหมายน้อยกว่าทองที่เขาสามารถหามาให้แก่ผู้อุปถุมป์ได้… หรือเขาอาจสามารถต่อสู้เพื่อบุคคลอันเป็นศูนย์รวมแห่งคุณธรรมที่เขาเองใฝ่ฝัน

ด้วยเกียรติยศที่ร่ำร้อง เขาได้คุกเข่าลงต่อหน้าจาร์วานที่สามและถวายตัวเองเพื่อเป็นข้ารับใช้ของราชาต่อไป

นับทศวรรษตั้งแต่นั้นมาซินเฉาได้พิสูจน์ความจงรักภักดีของเขาครั้งแล้วครั้งเล่า ในฐานะมหาดเล็กองครักษ์แห่งราชวงศ์ เขาไม่เพียงแต่ทำหน้าที่ในฐานะของผู้คุ้มกันส่วนตัวและที่ปรึกษาให้แก่สหายและอาจารย์ของเขาเท่านั้น แต่ยังครอบคลุมหน้าที่นั้นให้แก่บุตรชายขององค์ราชา—เจ้าชายหนุ่มจาร์วานผู้ซึ่งจะต้องรับสืบทอดมงกุฎนี้ต่อไปในภายหน้า เส้นทางของซินเฉาในการเป็นส่วนหนึ่งของเดมาเซียนั้นอาจดูไม่ปกติเท่าไหร่นัก แต่กระนั้นเขาก็ไม่เคยทวงถามตัวเองถึงความทุ่มเทที่มีให้แก่อาณาจักรและอุดมคติของมันแม้แต่ครั้งเดียว ซึ่งนั่นไม่ใช่สิ่งที่มาจากความรู้สึกว่าเป็นหน้าที่แต่อย่างใด แม้เขาจะสำนึกถึงสิ่งนั้นอยู่เสมอ แต่ก็เป็นด้วยวิถีที่เขาเลือกเอง

สำรวจ